10/07/2021 às 14h24min - Atualizada em 11/07/2021 às 11h24min

Coleta de DNA feita através de testes pré-natal fornecidos pela China

“Os kits de teste pré-natal não invasivos comercializados por empresas de biotecnologia chinesas têm uma função médica importante, mas também podem fornecer outro mecanismo para a República Popular da China e as empresas de biotecnologia chinesas coletarem dados genéticos e genômicos de todo o mundo”, disse o centro.

Cristina Barroso
Reuters
(REPRODUÇÃO)

O BGI é um dos cerca de meia dúzia dos principais fornecedores dos testes, mais geralmente conhecidos como testes pré-natais não invasivos (NIPT), que as mulheres levam cerca de 10 semanas para a gravidez para capturar o DNA da placenta na corrente sanguínea da mulher. Seus testes são comercializados em pelo menos 13 países da União Europeia, incluindo Alemanha, Espanha e Dinamarca, bem como na Grã-Bretanha, Canadá, Austrália, Tailândia, Índia e Paquistão. Eles não são vendidos nos Estados Unidos.

No entanto, a empresa é uma peça fundamental na corrida genômica entre a China e os Estados Unidos. Em seu último relatório anual, disse que “tem trabalhado duro para promover a tecnologia chinesa, a experiência chinesa e os padrões chineses para 'se tornar global'”.

8,4 milhões é o número de mulheres que fizeram o teste

O BGI cresceu como resultado das políticas do governo chinês, disse Anna Puglisi, pesquisadora sênior do Centro de Segurança e Tecnologia Emergente de Georgetown, que trabalhou até 2020 como oficial de contra-espionagem nacional do governo dos Estados Unidos para o Leste Asiático. “O estado chinês pode realmente obrigar, em sua lei de segurança nacional, as empresas a trabalharem com eles”, disse ela, referindo-se a uma lei de 2017 que exige que todas as organizações chinesas auxiliem os esforços de inteligência nacionais.

Ser capaz de entender como as características físicas se relacionam a um gene - e assim descobrir o que os genes realmente fazem - “é realmente a vanguarda da genômica”, disse Puglisi, que trabalhou em questões de biossegurança no governo dos Estados Unidos.

“Quando você pode combinar grandes quantidades de dados genômicos - incluindo mães e seus filhos não nascidos - com seus dados médicos e histórico, é realmente poderoso.”

Os dados oferecem uma visão das populações estrangeiras e também da própria China. As instruções do computador que o BGI usa para processar os dados do NIFTY mostram que ele coleta uma ampla gama de informações sobre os clientes, além de seu código genético. Isso inclui o país da mulher, o histórico médico e o sexo do feto, de acordo com as instruções, analisadas pela Reuters em um fórum de programadores online.

A Reuters analisou mais de 100 documentos, de artigos de pesquisa a materiais de marketing, para determinar o escopo dos dados sendo capturados pelo BGI por meio de seus testes pré-natais, como está usando isso em suas pesquisas e em sua colaboração militar. A Reuters também entrevistou mais de duas dezenas de cientistas e especialistas em direito genético, incluindo pesquisadores que trabalharam com a empresa, além de quatro mulheres, na Polônia, Espanha e Tailândia, que fizeram os testes.

As mulheres, que assinaram formulários de consentimento afirmando que seus dados genéticos seriam armazenados e usados ​​para pesquisas, disseram que não sabiam que suas informações genéticas poderiam acabar na China. Por exemplo, um deles, um administrador de escritório de 32 anos na Polônia, assinou um formulário BGI concordando em ter sua amostra enviada para Hong Kong e seus dados genéticos retidos, mas o formulário não dizia onde seria realizada, ou deixe claro que a sede e a base de pesquisa da BGI estão em Shenzhen.

A mulher, Emilia, falou com a condição de que apenas o primeiro nome fosse mencionado. Ela disse que se soubesse disso e entendesse a extensão da pesquisa secundária do BGI, ela teria escolhido um teste diferente.

“Quero saber o que está acontecendo com esses dados confidenciais sobre mim, como meu genoma e o do meu filho”, disse ela. “Este pode ser um assunto muito importante na escolha de um teste. Para mim seria. ”
Também não estava claro para as outras mulheres onde seus dados estavam armazenados.

Emilia, administradora de prédios comerciais, que fez o teste NIFTY antes de ter seu filho, tem uma cópia do formulário de consentimento em Varsóvia, na Polônia. REUTERS / Kuba Stezycki


O Centro Nacional de Contra-espionagem e Segurança dos Estados Unidos (NCSC) disse à Reuters em resposta a este relatório que tinha "sérias preocupações" sobre como os dados genéticos são "coletados, transmitidos, armazenados e usados" pelo governo e empresas chinesas.  

O NCSC, que emite alertas públicos sobre ameaças de inteligência aos Estados Unidos,  disse que  a coleta de dados de saúde da China na América apresenta sérios riscos, não apenas para a privacidade, mas também para a segurança econômica e nacional dos EUA.

Ele exortou as instituições de saúde a avaliar cuidadosamente os riscos associados ao compartilhamento de tais dados com empresas chinesas, e que os pacientes sejam informados sobre o “valor e a sensibilidade” de suas informações genéticas - e os riscos associados à sua entrega. Mulheres fazendo o teste NIFTY fora da China devem se preocupar com os termos de privacidade que permitem que os dados sejam compartilhados com as agências de segurança nacional chinesas, disse o centro.

“Os kits de teste pré-natal não invasivos comercializados por empresas de biotecnologia chinesas têm uma função médica importante, mas também podem fornecer outro mecanismo para a República Popular da China e as empresas de biotecnologia chinesas coletarem dados genéticos e genômicos de todo o mundo”, disse o centro.

O “banco de dados Millionome”

A BGI, com sede em Shenzhen, alcançou proeminência global no ano passado depois de vender ou doar milhões de kits de teste COVID-19 e laboratórios de sequenciamento de genes fora da China. Agências de segurança dos EUA alertaram que isso faz parte de um esforço para coletar grandes quantidades de material genético estrangeiro. A BGI disse este ano que construiu 80 laboratórios COVID-19 em 30 países, que planeja reaproveitar para exames de saúde reprodutiva.

Ele diz que seus testes COVID-19 não coletam DNA de pacientes.

Mas seus testes pré-natais sim.

Nos escritórios da BGI na China continental, telas enormes são atualizadas em tempo real à medida que amostras colhidas de testes de mulheres grávidas chinesas são enviadas para o GeneBank Nacional da China, de acordo com um cientista que esteve dentro das instalações de Shenzhen e fotos publicadas na mídia estatal chinesa. As telas também mostram a localização das mulheres.

A BGI disse à Reuters que o projeto - conhecido como “Chinese Millionome Database” - não contém dados de mulheres fora da China continental.

No entanto, os registros online analisados ​​pela Reuters mostram que os dados genéticos de pelo menos 500 mulheres que fizeram o teste NIFTY, incluindo algumas fora da China, estão armazenados no GeneBank Nacional da China, financiado pelo governo.


O site GeneBank reconhece o "banco de dados NIFTY" como uma de suas "ricas fontes de dados biológicos".

A BGI patenteou seus testes em 2011 e começou a comercializá-los no exterior em 2013. Em três anos, mais de 2.000 provedores de saúde em todo o mundo os estavam vendendo, de acordo com os materiais de marketing da BGI. Em 2019, o último ano antes da pandemia COVID-19, a BGI relatou que 42% de suas vendas de 2,8 bilhões de yuans (US $ 433 milhões) vieram de sua divisão de saúde reprodutiva. Os testes pré-natais são os principais contribuintes.

À medida que a tecnologia de sequenciamento de genes se expandiu em todo o mundo, também aumentou o escopo dos testes NIPT em oferta. O BGI agora revela 84 doenças genéticas que afetam a gravidez de mulheres com menos de 40 anos e distúrbios dos cromossomos sexuais que podem causar atrasos no aprendizado.

Os testes sequenciam cerca de um décimo do genoma da mãe, disse Dennis Lo, o cientista de Hong Kong que foi o pioneiro da técnica de forma independente em 1997.

“E você pode imaginar se você obtivesse um décimo da sequência do genoma e o extraísse de milhões de pessoas - digamos 10 milhões a cada ano - acho que seria muito poderoso.”

Lo disse que a tecnologia iria desbloquear padrões de variações genéticas em populações de todo o mundo. Os testes NIPT também podem mostrar se a mãe tem alguma anomalia cromossômica, câncer, uma doença auto-imune, um transplante de órgão recente ou transfusão de sangue, disse Lo.

No futuro, disse ele, pode ser possível reconstruir a aparência de uma pessoa a partir de um teste NIPT.

Grandes conjuntos de dados genômicos podem ser usados ​​para projetar terapias de doenças, mas também expõem vulnerabilidades genéticas em uma população; um adversário poderia explorar a suscetibilidade à doença em um ataque genético direcionado, alertou um relatório do Diretor de Inteligência Nacional dos Estados Unidos por especialistas científicos e médicos no ano passado.

O relatório também levantou questões de privacidade, dizendo que havia “sido demonstrado que os indivíduos podem ser identificados até mesmo a partir de uma parte de seu DNA”.
medida que os testes do BGI crescem, também crescem suas pesquisas secundárias. Dois anos atrás, pesquisadores do BGI escreveram em um artigo científico que haviam reanalisado 1,93 milhão de testes NIPT processados ​​nos laboratórios do BGI entre 2016 e 2017. Eles encontraram 542 mulheres com anomalias que poderiam indicar câncer.

Essas mulheres, incluindo clientes na China continental, Hong Kong, Eslovênia, Espanha e Taiwan, foram contatadas para fins de pesquisa. A Reuters encontrou os dados genéticos das mulheres no China National GeneBank, registrados sob identificadores de amostra de sete dígitos.
O estudo disse que 41 das mulheres foram diagnosticadas com câncer por seus médicos, separadamente da pesquisa BGI, que foi publicada  na Genetics in Medicine.

O estudo marcou uma mobilização massiva da informação genética em posse da BGI. As declarações de marketing da BGI mostram que a empresa processou 2,5 milhões de testes NIPT no total até o final de 2017. Isso significa que durante o período do estudo, que abrangeu quase 2 milhões de testes, ela reutilizou a maioria dos testes NIPT que processou.

No ano passado, a BGI anunciou que iria “industrializar” a genômica e, em abril, disse que um robô protótipo em “escala de milhão”, capaz de sequenciar um milhão de genomas inteiros por ano para genômica populacional, agora estava sendo usado para processar NIFTY testes.

“Projeto de Inovação em Medicina Militar”

A BGI tem trabalhado com pesquisadores militares chineses para estudar os genomas de fetos e recém-nascidos desde pelo menos 2010, quando assinou um acordo de cooperação de pesquisa com o Hospital Geral do Exército de Libertação do Povo em Pequim, mostra um documento do hospital.
O hospital está na vanguarda da pesquisa genética chinesa sobre surdez, e seu chefe de obstetrícia, Lu Yanping, estava desenvolvendo um teste pré-natal para surdez e síndrome de Down. Em abril de 2011, Lu começou um ensaio clínico de NIFTY com BGI em 3.000 mulheres na clínica do hospital, mostra um estudo publicado. Nem Lu nem o hospital responderam aos pedidos de comentários.

Em agosto de 2010, a BGI começou a trabalhar com outra instituição militar, a Terceira Universidade Médica Militar de Chongqing. Liang Zhiqing, vice-presidente do Instituto de Obstetrícia e Ginecologia do PLA, e pesquisadores do BGI publicaram pelo menos cinco estudos conjuntos baseados em dados de mulheres que fizeram o teste na clínica pré-natal da universidade.

O trabalho de Liang foi financiado pelo governo chinês como um “Projeto de Inovação em Medicina Militar” e as amostras foram sequenciadas em um “laboratório conjunto” da BGI na universidade, de acordo com um artigo no European Journal of Medical Genetics. Liang não respondeu a um pedido de comentário.

A universidade e o BGI realizaram conferências sobre prevenção de defeitos congênitos e “melhoria da qualidade da população”, mostra a promoção da conferência. O PLA esteve intimamente envolvido em uma fundação para prevenir defeitos congênitos, liderada por uma figura-chave na implementação da Política de Um Filho da China, a partir de 2011.

Um executivo do BGI estava entre os especialistas em sua primeira reunião, que ouviu que “os defeitos congênitos não afetam apenas a saúde e a qualidade de vida das crianças, mas também a qualidade da população e da mão de obra do país”. Foi aprovado um plano para promover o rastreamento de 48 doenças genéticas e metabólicas.

A pesquisa da BGI com o PLA no teste NIFTY continuou. Em 2019, Lu foi creditado por revistas médicas chinesas com a detecção de uma doença de um único gene - acondroplasia fetal, que causa nanismo - por meio do NIPT, em um ensaio clínico com BGI no PLA General Hospital. Posteriormente, o BGI lançou um novo teste NIFTY de um único gene que detecta a doença.
Os pesquisadores do BGI também realizaram estudos sobre novos métodos NIPT em 2019 e 2020 com os hospitais militares.

Além da pesquisa pré-natal, a BGI tem colaborado com os hospitais militares em programas de pesquisa genética concebidos para melhorar o desempenho dos soldados.
Trabalhou com o PLA General Hospital para identificar genes ligados à perda auditiva: o hospital usa células-tronco e terapia genética em pesquisas sobre o combate à surdez em soldados causada por treinamento com armas, mostram artigos em revistas médicas militares.


E o BGI publicou estudos com a Terceira Universidade Médica Militar em Chongqing explorando se as drogas que interagem com os genes poderiam proteger os chineses han, o grupo étnico majoritário do país, de lesões cerebrais em grandes altitudes. Esses estudos referem-se a soldados estacionados no Tibete e em Xinjiang, regiões do planalto que fazem fronteira com Ladakh, na Índia, onde os combates começaram em junho passado.

“Um recurso inexplorado”

Por mais de uma década, cientistas de todo o mundo buscaram uma maneira econômica de estudar os perfis genéticos de toda uma população de pessoas. Um punhado de esforços alcançou dezenas de milhares de participantes, mas qualquer coisa maior estagnou em custo e logística, escreveram os pesquisadores do BGI em um artigo científico de 2018  publicado  na Cell.

Amostras que sobraram e dados de testes pré-natais significaram que a BGI poderia executar estudos em uma escala sem precedentes.

No artigo da Cell, os pesquisadores do BGI disseram que realizaram o maior estudo de genética populacional chinesa de todos os tempos - que realizaram com 141.000 testes pré-natais reutilizados. Os testes, eles disseram, “fornecem um recurso inexplorado” para entender como os genes das pessoas se relacionam com suas características e com sua suscetibilidade a vírus.

Isso, eles disseram, poderia oferecer "considerável poder de mapeamento".

Os pesquisadores foram capazes de ver genes associados à doença bipolar, esquizofrenia, resposta imunológica e resistência à malária. Eles foram capazes de ligar genes à altura e porcentagem de gordura corporal, bem como a uma dieta rica em gordura animal.

E eles foram capazes de rastrear vírus, incluindo hepatite B - que eles descobriram ser relativamente comum entre a população chinesa - e dois tipos de vírus do herpes, que eles disseram ser mais prevalentes entre os europeus. “Nós ... revelamos um espectro de distribuição de sequenciamento viral diferente em comparação com os europeus”, escreveram os pesquisadores.

Um professor de biologia da Universidade da Califórnia em Berkeley, Rasmus Nielsen, aconselhou os pesquisadores do BGI sobre como extrair informações dos dados do teste pré-natal para o estudo.

“É incrível que isso seja possível”, disse ele a um boletim informativo de Berkeley em 2018. “Você pode pegar essas amostras enormes e fazer mapeamento de associação para ver quais são as variantes genéticas que explicam as características humanas.”  

Os pesquisadores também foram capazes de traçar distinções genéticas entre o grupo étnico chinês Han dominante no país e as minorias, incluindo uigures e tibetanos, e observar os movimentos populacionais e casamentos mistos causados ​​pela política do governo chinês desde 1949. Esses dados foram posteriormente divulgados a outros pesquisadores chineses que estudavam como Variações genéticas “significativamente diferentes” nos uigures afetaram sua resposta às drogas, mostra um artigo científico de 2019.

A coleta e análise da China do DNA de sua população muçulmana uigur - incluindo coletas sistemáticas de amostras de residentes em Xinjiang - atraiu duras críticas. Os Estados Unidos sancionaram duas subsidiárias da BGI no ano passado pelo que chamaram de "esquemas abusivos de coleta e análise de DNA da China para reprimir seus cidadãos". A BGI negou estar envolvida em qualquer violação dos direitos humanos em Xinjiang. O Ministério das Relações Exteriores da China disse que os exames de saúde dos uigures não coletaram informações biológicas, como DNA.
Nielsen, da UC Berkeley, disse à Reuters que não trabalha mais com a BGI. Ele optou por encerrar uma colaboração de uma década logo após o estudo de 2018 ter sido publicado na Cell, porque as mudanças na lei chinesa restringiam os pesquisadores estrangeiros a trabalhar com dados genômicos chineses, disse ele.

“As coisas estão realmente mudando na China”, disse Nielsen à Reuters. “A ciência costumava ser gratuita.” 

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