10/07/2021 às 14h00min - Atualizada em 11/07/2021 às 10h00min

Gigante dos genes da China coleta dados de milhões de mulheres

Um teste pré-natal usado em todo o mundo envia dados genéticos de mulheres grávidas para a empresa que o desenvolveu com militares da China. Os EUA veem um risco de segurança.

Cristina Barroso
Reuters
(REPRODUÇÃO)
Uma empresa chinesa de genes que vende testes pré-natais em todo o mundo os desenvolveu em colaboração com os militares do país e os está usando para coletar dados genéticos de milhões de mulheres para pesquisas abrangentes sobre as características das populações, descobriu uma revisão de artigos científicos e declarações da empresa.

Os assessores do governo dos Estados Unidos advertiram em março que um vasto banco de dados genômicos que a empresa, BGI Group, está reunindo e analisando com inteligência artificial poderia dar à China um caminho para uma vantagem econômica e militar. À medida que a ciência identifica novos vínculos entre genes e características humanas, o acesso ao maior e mais diverso conjunto de genomas humanos é uma vantagem estratégica. A tecnologia pode impulsionar a China a dominar os produtos farmacêuticos globais e também potencialmente levar a soldados geneticamente aprimorados ou patógenos modificados para atingir a população ou o suprimento de alimentos dos EUA, disseram os conselheiros.

A Reuters descobriu que o teste pré-natal do BGI, um dos mais populares do mundo, é uma fonte de dados genéticos para a empresa, que trabalhou com os militares chineses para melhorar a "qualidade da população" e em pesquisas genéticas para combater a perda auditiva e altitude doença em soldados.

A BGI diz que armazena e reanalisa amostras de sangue e dados genéticos dos testes pré-natais, vendidos em pelo menos 52 países para detectar anormalidades como a síndrome de Down no feto. Os testes - com a marca NIFTY para “Non-Invasive Fetal TrisomY” - também capturam informações genéticas sobre a mãe, bem como dados pessoais como seu país, altura e peso, mas não seu nome, mostra o código de computador BGI visto pela Reuters.

Até agora, mais de 8 milhões de mulheres fizeram os testes pré-natais da BGI em todo o mundo. O BGI não disse quantas mulheres fizeram o teste no exterior e disse que só armazena dados de localização de mulheres na China continental.

Um edifício do Grupo BGI em Pequim. REUTERS / Carlos Garcia Rawlins

Os exames são um procedimento privado das mulheres que os realizam, um componente da rotina do pré-natal. Mas os estudos mostram que eles fornecem informações cada vez mais potentes para a pesquisa.

Um estudo do BGI, por exemplo, usou um supercomputador militar para reanalisar os dados do NIFTY e mapear a prevalência de vírus em mulheres chinesas, procurar indicadores de doença mental nelas e destacar as minorias tibetana e uigur para encontrar ligações entre seus genes e suas características.
A escala de acúmulo de dados pré-natais pelo BGI e sua colaboração com os militares na pesquisa pré-natal e neonatal não foram relatados anteriormente. A empresa publicou pelo menos uma dúzia de estudos conjuntos sobre os testes com o Exército de Libertação do Povo (PLA) desde 2010, testando e melhorando os testes ou analisando os dados fornecidos, constatou a revisão da Reuters.

Dados de DNA coletados em testes pré-natais em mulheres fora da China também foram armazenados no banco de dados de genes financiado pelo governo da China, um dos maiores do mundo, confirmou a empresa. O BGI, no qual o governo da cidade de Shenzhen e o maior veículo de investimento estatal de Pequim assumiram participações em 2014, administra esse banco genético.

A Reuters não encontrou nenhuma evidência de que o BGI violou os acordos ou regulamentos de privacidade do paciente. No entanto, a política de privacidade no site do teste NIFTY diz que os dados coletados podem ser compartilhados quando são “diretamente relevantes para a segurança nacional ou segurança de defesa nacional” na China.
Pequim deixou claro em um regulamento de 2019 que os dados genéticos podem ser uma questão de segurança nacional e, desde 2015, restringiu o acesso de pesquisadores estrangeiros a dados genéticos sobre o povo chinês. Em contraste, os Estados Unidos e a Grã-Bretanha dão aos pesquisadores estrangeiros acesso a dados genéticos, como parte das políticas de ciência aberta.

A BGI disse em um comunicado que "nunca foi solicitada a fornecer - nem fornecer - dados de seus testes NIFTY às autoridades chinesas para fins de segurança nacional ou defesa nacional".

Outras empresas que vendem esses testes pré-natais também reutilizam dados para pesquisas. Mas nenhum opera na escala da BGI, dizem cientistas e especialistas em ética, ou tem ligações da BGI com um governo ou seu histórico com forças armadas nacionais.  

Notícias A BGI desenvolveu os testes pré-natais com o PLA surgiram no momento em que o escrutínio internacional está aumentando sobre o uso de tecnologia civil pela China para a modernização militar. A OTAN alertou que o comportamento assertivo da China é um desafio sistêmico, e Pequim aplicou sanções por supostas violações dos direitos humanos em Xinjiang e intensificou a repressão à segurança nacional em Hong Kong.  
As descobertas oferecem um novo insight sobre como a BGI está usando um vasto poder de computação para desvendar segredos genômicos. Anteriormente, a Reuters revelou como a empresa rapidamente expandiu seus laboratórios de sequenciamento de genes globalmente e ganhou um papel nos sistemas de saúde de outras nações, e como trabalhou com os militares da China em pesquisas que vão desde testes em massa para patógenos respiratórios até ciência do cérebro.

O exame da Reuters também lança uma nova luz sobre as preocupações expressas por um painel de especialistas dos EUA, a Comissão de Segurança Nacional dos EUA sobre Inteligência Artificial (NSCAI), liderada pelo ex-presidente-executivo do Google, Eric Schmidt. O painel disse em março que os Estados Unidos deveriam reconhecer os avanços da China em direção à liderança global em biotecnologia e IA como um novo tipo de ameaça à segurança nacional, e aumentar o financiamento para sua própria pesquisa para conter o esforço estatal da China.

O Ministério das Relações Exteriores da China disse que a reportagem neste artigo refletia "acusações infundadas e difamações" de agências dos EUA. O PLA não respondeu. A China divulgou novas leis de privacidade e segurança de dados que oferecem maior proteção de dados pessoais, mas também permitem cidadãos chineses autoridades de segurança para acessar esses dados.

A BGI não respondeu a perguntas sobre sua colaboração militar ou as ameaças à segurança nacional que os Estados Unidos afirmam que sua pesquisa representa. “Em nenhum estágio do processo de teste ou pesquisa a BGI tem acesso a quaisquer dados pessoais identificáveis ​​ou a capacidade de comparar esses dados com registros pessoais”, disse a empresa. O consentimento assinado é obtido com antecedência, disse a BGI, e seus protocolos de privacidade de dados atendem aos rígidos padrões internacionais.

Um regulamento chinês de 2016 exige que as amostras e sequências genéticas dos testes em mulheres chinesas sejam mantidas por pelo menos três anos, após os quais as mulheres podem solicitar a exclusão dos dados. Para as mulheres no exterior, o BGI disse à Reuters que destrói amostras e exclui registros em papel e dados eletrônicos após um máximo de cinco anos.

Algumas das pesquisas da BGI têm benefícios médicos, e a BGI cortou o custo do sequenciamento de genes para que mais universidades, empresas e hospitais em todo o mundo possam acessar a tecnologia de sequenciamento, um impulsionador chave no crescente campo da genômica. Genética é o estudo de genes individuais; a genômica analisa todos os genes de uma pessoa, incluindo como eles interagem uns com os outros e com o meio ambiente.

“Embora a BGI seja uma empresa com sede na China, nos consideramos parte da corrida global para acabar com a pandemia COVID-19 e um importante contribuidor internacional para o avanço dos resultados de saúde pública em todo o mundo”, disse a empresa, acrescentando que colabora com um grande número de organizações acadêmicas e de pesquisa não apenas na China, mas também nos Estados Unidos, Reino Unido e Europa.


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